2년에서 대략 한 달쯤 모자란 지난 201378일 고산 타이드인스티튜트 대표의 근황에 대해 블로그에서 다룬 적이 있다. http://limwonki.com/586 (2년 전 스토리가 궁금하신 분들은 이 글을 참고하시는게 좋을 것 같다) 그때 그가 새롭게 시작한 그의 회사가 앞으로 어떻게 진행될지를 나중에 다시 다루겠다고 약속(?)했었다. 이 약속 아닌 약속을 (혹 기억하시는 분들이 있을지 모르지만) 최근 고산 대표를 만나면서 생각이 났다.

당시 나는 그를 미완의 우주인으로 소개했었고, 그는 타이드인스티튜트라는 회사를 경영하며 창업가들을 지원하고 있었지만 뭐랄까..내가 이 코너에서 기록하고 있는 스타트업과는 사뭇 달랐다. 그래서 나는 그를 게스트라는 이름으로 소개했었던 것 같다.

그런데 그 뒤로 불과 2년이 지났지만 그는 완전히 달라져있었다. 사실 이미 그때부터 그런 변화가 시작됐지만 이것이 구체화돼 외부에서 확인할 수 있을 정도가 되기까지는 좀 더 시간이 필요했던 것 같다. 어쨌든 그는 이 기간 동안 당시 그가 암시하는 듯 말했던 계획들을 하나씩 실행해나가고 있었다. 돕는 일을 그만두진 않았지만 자신 역시 직접 뭔가를 만들어내고 있었다. 때도 무르익었다. 어느 덧 이백 회를 향해 치닫고 있는 한국의 스타트업 일백여든아홉 번째 주인공은 에이팀벤처스의 고산 대표다.

창업가의 시대가 왔다

지나가는 말처럼 나는 그에게 언제부터 창업을 생각했는지물었다. 언제쯤부터 이런 생각을 구체화하기 시작했고 행동에 옮겼는지 궁금해서다. 그리고 이런 질문을 할 때는 어느 정도 예상하고 있는 답변도 있었다.

뜻밖에도 그는 창업을 하고픈 마음이 전혀 없었다고 했다. 의외였다. “저는 창업이 아니라 과학기술 발전을 위한 정책에 주로 관심이 있었으니까요.” 그의 답이 이어졌다.

이해가 갔다. 그는 우주인에 도전했던 사나이다. 지금도 여전하다. 그가 우주인에 도전했던 시절 과학기술개발의 필요성을 절감했다는 얘길 들었었다. 그래서 그는 케네디스쿨에 가서 공부를 했고 이후 과학기술에 국가정책적으로 지원하는 것에 대해 관심을 갖고 무슨 일을 할 것인지를 찾았다고 했다.

2011년에 그가 찾은 답 중의 하나는 창업지원이었다. 과학기술 분야의 창업에 대한 지원을 하자. 스타트업들의 초기 과정에서 아카데미나 컨퍼런스, 네트워킹을 지원하는 일을 해보자. 그렇게 해서 시작한 것이 타이드인스티튜트(Tide Institute)였다.

뭔가를 시작하면 그로 인해 달라지는 일이 생긴다. 그의 경우가 그랬다. 그는 정책의 중요성에 일찌감치 주목했지만 타이드인스티튜트를 하면서 생각이 달라졌다.

이제는 창업가의 시대입니다.” 그의 말을 아주 짧게 요약하자면 이랬다.

예전에는, 특히 한국이 국가 주도로 발전을 하던 시대에는 관료의 시대였죠. 정책을 만들어나가는 공무원들, 고위 관료들이 사실상 국가를 창업한 사람들이었고 그 사람들의 창업정신이 국가와 산업을 이끌어갔습니다. 그런데 지금은 시대가 완전히 달라졌어요. 이제는 창업가의 시대가 됐습니다. 정책을 만드는 관료들이 아닌 창업가들이 세상을 바꾸고 국가의 미래를 만들어가는 사람들이 됐다는 걸 타이드를 하면서 알게 됐어요.”

그는 그래서 창업 지원도 보다 구체화하기로 했다. 팹랩(Fab Lab)을 만들었다. 제조업의 혁신 시대가 곧 도래할 것이라고 믿었기 때문이다. 3D 프린터 등을 이용해 마음껏 시제품을 만들어보고 이를 통해 새로운 제조업에 도전하는 기업들이 늘어날 것이란 게 그의 기대였다. 그리고 한 해, 두 해 시간이 지나갔다.

A Team Ventures

그런데 생각보다 별로 제조업에서 창업을 시도하는 기업들이 많지 않더라구요.”

약간 실망했을까. 지금은 제조업 분야의 창업 기업들이 많이 늘어나고 있지만 그 당시엔 분명 그랬다. 여전히 소프트웨어나 서비스 분야의 창업에 비해 절대적으로 수가 부족한 것도 사실이다. 좋은 설비를 갖춰놓고 별로 이용하는 곳이 없으니 안타까웠을 터.

내가 직접 사용해보면 어떨까? 그런 생각을 했어요.”

사실 느닷없는 것은 아니다. 그는 본래부터 우주선을 만드는 일에도 도전하고 싶다고 했었다. 2013년 크리에이터블랩스라는 회사를 만들었다. 3D 프린터 개발 및 제조에 나서겠다고 했다. 팀도 꾸렸다. 그런데 팀 구성원 간 지향하는 바가 조금씩 달랐다. 결국 20147월 팀을 완전히 새롭게 만들었다. 회사 명도 에이팀벤처스로 개명했다.

3D 프린터를 만들겠다고 했지만 그렇다고 그가 존재하지 않았던 전혀 새로운 차원의 제품을 만들겠다는 것은 아닌 것 같다. 3D 프린터는 이미 상당히 널리 퍼지고 있고 가격은 계속 낮아지고, 기술이 발전하고 있다. 고가의 3D 프린터가 갖고 있는 장점을 살리면서 가격을 낮춰 대중화를 꾀하는 것. 그것이 에이팀벤처스가 하려는 것이었다.

에이팀벤처스는 지난해 이미 3D 프린터 시제품을 출시한 바 있다. 5월에는 첫 번째 제품인 크리에이터블D2를 내놓았다. 이 제품은 도면을 저장한 컴퓨터와 USB로 연결하거나 SD메모리카드를 끼우면 내장된 프로그램이 곧바로 파일을 읽어 출력하기 때문에 이 분야의 전문가가 아니더라도 사용하는데 별 어려움이 없다. 3D프린터는 일반 프린터의 잉크 역할을 하는 필라멘트를 녹여 한 층씩 층을 쌓아가는 방식으로 입체형상을 만들어간다. 때문에 층의 두께가 정밀도를 결정하는 핵심 변수가 된다.

에이팀벤처스는 제품 품질을 유지하면서 가격을 낮추는 식으로 경쟁력을 확보하고 있다. 일부 인터넷 판매 저가 제품 중에는 50만원 안팎도 있지만 고산 대표는 100만원~200만원 사이의 가격 대에서 최상의 품질을 만들어내는 것에 초점을 맞췄다. 또 무선랜(WiFi) 기능과 스마트폰과의 연동 앱(응용프로그램)을 개발하는 등 3D프린터의 성능을 확장하는 것도 추진하고 있다.

우주인의 꿈 21

3D프린터를 왜 만들까? 그런 궁금증이 생길 수 있다. 이미 시중에 많은 업체들이 만들고 있고 상당한 고가부터 아주 저렴한 저가에 이르기까지 상당한 라인업의 시장이 형성돼 있다면, 왜 굳이 에이팀벤처스에서 3D프린터를 만들려고 하는 것일까.

그가 왜 3D프린터를 만들고 있는지는 다음 스텝을 봐야 알 수 있을 것 같다. 그 다음 스텝이 이달 중 나온다. 그는 3D프린터의 온라인플랫폼을 만들고 있다. 이달 중 서비스가 출시된다. 하드웨어와 소프트웨어를 결합해 강력한 플랫폼을 구축하겠다는 것이 그의 생각.

온라인플랫폼은 쉽게 말하면 3D프린터를 잘 활용할 수 있게 해주는 서비스다. 3D프린터를 갖고 있는 사람들이 자신의 제품과 제조 가능한 품목 등을 올려놓으면 일반인들이 이를 이용하는 것이다. 물론 여기엔 적절한 대가가 있어야 할 것이다. 3D프린터를 개인적으로 쓰기 위해 샀지만 남는 시간에 놀릴 필요가 뭐가 있나? 그 시간대에 다른 사람들로부터 주문을 받아서 대신 제품을 만들어주고 대가를 받으면 될 것이다.

자신의 3D프린터를 활용해 여러 가지 실험적인 제품을 만들어놓고 이를 판매하는 장이 될 수도 있다. 그렇게 되면 이 플랫폼은 3D프린터의 다양한 모습을 보여주는 공간으로 발전할 수도 있다.

, 그러면 이런 온라인플랫폼은 왜 만들까. 고산 대표는 제조업 혁명에 꿈을 갖고 있는 사람이다. 곧 상상도 못했던 제조업 혁명이 올 것이라 믿고 그것을 준비하고 있다. 3D프린터는 사실 아주 작은 출발에 불과하다. 하지만 그로 인해 사람들의 행동이 달라지고 사고방식이 바뀌면 상상할 수 있는 모든 것을 자신이 직접 집에서 만들어 쓸 수 있는 세상이 올 것이라는 것.

그래서 그는 회사의 모토를 ‘Free People’s Creativity’라고 정했다고 한다. 사람들의 상상력과 창의력을 자유롭게 하자는 것. 그래서 누구나 만들고 싶은 것을 마음껏 만들어볼 수 있게 하자는 것. 그 끝에는 그의 궁극의 꿈인 우주선이 있지 않을까. 우주를 향해 나아가고픈 과학도의 집념이 여전히 실행중인 것은 아닐까.

by wonkis

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확실히 달라졌다. 제조업 분야에서 창업을 하는 ICT(정보통신기술) 스타트업이 많아졌다. 제조업 분야는 투자비가 많이 들어가는데다, 재고 부담이 있고, 유통문제를 해결해야하는 등 난관이 많기 때문에 젊은 스타트업 창업가들은 보통 인터넷·모바일의 서비스나 커머스, 게임과 같은 콘텐츠 등에 집중되는 경향이 있었다. 그런데 최근엔 생소한 제조업 분야에 용감하게 뛰어드는 벤처인들이 눈에 띄게 늘어나고 있다.

한국의 스타트업 일백여든여덟번째 주인공인 에어의 윤철용 대표 역시 그런 케이스. 특히 본인의 전공 분야도 아니고 관련 경험도 없는데도 과감하게 낯선 분야에서 창업을 했다는 게 이채롭다. 그는 어떻게 이런 일을 가능하게 했을까.

더 나은 세상에 기여하고픈 꿈

미 캘리포니아주립대(U.C. Berkeley) 경제학과에 재학중이던 학생 윤철용. 그는 당초 창업을 고민해본 적은 별로 없었다고 한다. 그가 미국에서 대학에 다니다 한국에 들어온 이유도 창업 때문이 아니라 학비를 마련하기 위해서.

원래 대학에 다닐 때는 회계사가 되고 싶었어요. 전공을 착실히 공부해서 그쪽 진로를 따라가는 거죠. 그런데 우연히 한국에 들어왔다가 인생이 달라지게 됐네요.”

물론 그가 아무 생각없다가 갑자기 창업으로 돌아선 것은 아니었다. 미국에서도 주위 친구들이 창업을 하는 것을 보면서 그도 상당한 영향을 받았으리라. 한국에 들어온 뒤 한국의 창업 열기가 미국 못지 않을 뿐 아니라 창업 여건도 나쁘지 않다는 걸 알게 됐다.

창업으로 이끈 실질적인 촉매제는 대기오염 문제였다. 한국에 들어와 대기오염, 특히 중국발 황사나 미세먼지 등으로 인해 각종 문제가 야기되고 이에 대한 사람들의 관심도 높다는 걸 알게 된 윤철용.

보통 모르는 분야의 새로운 지식이나 소식을 접했을 때 대부분의 사람들은 새로운 걸 알게 됐다는 것에 만족하고 넘어가기 마련이다. 그런데 그는 이 분야를 좀 더 파고들기로 했다. 20138월이었다.

특히 그는 대기오염에 가장 취약한 유아에 초점을 맞췄다. 유아들을 보호하는 서비스나 제품이 필요함에도 불구하고 아직 관련 시장이 본격화되지 않아 발전할 가능성이 높다고 본 것이다.

어린이는 0세에서 3세에 가장 성장이 빠르고 이 기간 중에 면역력이 형성됩니다. 면역력이 아직 온전치 않다는 거죠. 그런데 유아들이 미세먼지를 방어할 방법이라고는 공기청정기가 있는 곳에서 실내활동을 하거나 마스크를 쓰는 것 외에는 딱히 대안이 없습니다. 마스크를 씌워도 답답해하는 경우가 많아 불편하구요.”

관련 지식이 없었던 그는 관련 분야의 고수들을 찾아나섰다. 환경공학 등의 박사나 연구원을 만나기도 하고 인터넷 자료나 책을 뒤적이기도 했다. 굳이 이렇게 어려운 분야에서 일을 찾기로 한 것은 자신의 신념때문이라고 한다.

의미있는 일을 하고 싶었어요. 진부하게 들릴 수 있지만 세상에 도움이 되는 제품과 서비스를 만들고 싶습니다. 그래서 더 나은 세상을 만들고 싶어요. 우리가 만든 제품으로 대중이 건강해지고, 행복해지고, 밝게 웃을 수 있길 바라고 있습니다.”

사실상 사회적기업의 마인라고도 할 수 있지만 어쨌든 그에겐 의미있는 일을 하는게 중요했다. 그래서 무모하다싶을 정도로 본인이 알지 못하는 분야에 도전했다.

<에어 창업자 윤철용 대표(앉은 이)와 곽정오 이사>

하반기 중 기프트에어 기프트뷰 출시

아무리 열정과 오랜 기간의 학습이 있다고 하더라도 혼자서는 안 된다는 것을 그도 알고 있었다. 스타트업 모임에서 만난 대기업에서 영업과 인사 등의 경험을 한 곽정오가 공동창업자가 됐다. 이 밖에 소프트웨어 엔지니어와 전기전파공학 전공자, 디자이너 등이 초기 멤버로 합류했다.

201411. 그가 처음으로 창업 준비를 시작한 지 13개월여만에 대기오염 정도를 측정하고 유해성을 차단하는 제품을 개발하는 회사가 출범했다. 법인명은 회사의 이런 사업목표가 반영돼 에어(Air Inc.)로 정해졌다.

창업자들이 갹출한 자본금으로 초기 제품 개발이 시작됐다. 윤 대표는 머릿 속으로 공부를 하고 고민을 하기보다는 실행을 통해 입증하는 방식을 택했다. 올초부터 제품 개발에 착수해 프로토타입을 만들어 전문가들에게 직접 검증을 받았다.

에어의 첫 제품은 기프트에어. 기프트에어는 대기 중 유해물질을 차단하고, 측정해서 사용자에게 알려주는 제품이다. 기존 공기질 측정기 및 유해물질 차단기는 대부분 실내에서 사용되거나 고정형으로 쓰인다. 에어가 개발중인 기프트에어는 휴대용으로 실외에서 사용할 수 있다. 야외에서 노출된 유해 물질 가운데 80%를 차단할 수 있다면 상품의 가치가 있다는 게 윤 대표의 판단.

그가 보여준 프로토타입 형태의 제품은 스마트폰의 절반 정도 크기로 유모차 등에 부착할 수 있게 만들어졌다. 이 제품을 부착하면 반경 55cm의 유해물질을 차단하게 된다. 물론 100% 차단하는 것은 아니고 과학적으로 어느 정도 차단할 수 있는지도 아직은 검증이 되지 않았다.

당초 기프트에어 개발을 먼저 시작했지만 지금은 기프트뷰가 먼저 출시될 것으로 예상되고 있다. 기프트뷰는 유아 체온의 변화를 모니터링 할 뿐 아니라 심장박동과 산소 포화도 등을 측정해 질식사 등의 사태를 미리 방지할 수 있는 기기다. 건강에 이상이 있을 때 바로 스마트폰 어플리케이션을 통해 알려주기도 한다. 유아용 기저귀 등에 부착하면 체온이나 유아의 상태를 측정한다.

윤 대표는 우선 이 제품을 다음달 중 출시하고 하반기에 기프트에어를 선보일 계획이다. 아직 본격적인 투자는 진행하지 않았고 제품이 나온 후에 투자 유치를 시작할 예정이다.

제품의 핵심은 공기질을 측정하는 기술과 이를 차단하는 물질로 보호막을 형성하는 기술이다. 보호막은 인체에 최적화된 에어이온으로 가능하다는 게 회사측의 설명. 그런데 설명을 들으면서 (이 분야의 전문적인 지식이 없어서 그런 것 같지만) 아직까지 분명치 않은 부분이 있다. 그는 주변 사람들의 도움을 받고, (모르는 사람들이지만) 전문가들을 찾아가 물어보고 자신도 책과 인터넷 자료를 찾아보는 등 공부를 했다고 설명했다. 그렇게 해서 전혀 생소한 분야인 대기오염도 측정 기기를 만들었다고 한다.

그런데 이게 정말 이렇게 만들 수 있는 분야인가? 일견 보기엔 상당히 전문적인 분야인 것 같은데, 그렇지 않다는 것인지, 만약 그렇다면 생각보다 진입장벽이 별로 높지 않다는 뜻인가?

물론 자문을 구하는 정도로 문제를 다 해결하기는 쉽지 않았을 것이다. 회사 내부에 관련된 기술을 이해하는 인력이 있지 않고서는 불가능한 일이다. 그래서 윤철용 대표는 전기전파공학 분야의 전문인력 등을 내부에 영입했고 본인도 1년 넘게 학습을 했다고 설명한다.

제조업 분야의 스타트업을 취재하면서 겪는 어려움은 이 기업이 만든 제품이 실제로 어떻게 작동하는지 확인이 잘 되지 않는다는 것이다. 소프트웨어의 경우 쉽게 확인하고 수정하고 소비자들의 반응을 보면서 만들어갈 수 있지만 제조업의 경우 제작 시간, 비용, 재고문제 등으로 인해 이런 확인 과정을 거치기가 쉽지 않다.

학업을 중단하고 한국에 들어와 공기질 측정·유해물질 차단이라는 익숙치 않은 시장에 뛰어든 윤 대표가 세상을 이롭게 하고 싶다는 당초의 목적을 달성할 수 있을까. 안되는 것을 되게하려는 전투력과 의욕이 강점인 이 팀의 제품을 올해 안에는 확인할 수 있을 것 같다.

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