스타트업을 하면서 힘든 점은 정말 많겠지만, 그래도 하나를 꼽으라고 한다면 ‘사람’이라고 할 수 있지 않을까. 창업 단계에서부터 꼭 함께 해야 하는 그런 사람과 팀을 이뤄 같이 창업을 하는 것도 힘든 일이고, 필수적인 인재를 채용하는 것도 힘든 일이며, 이들과 함께 성장해나가는 것도 보통 어려운 일이 아니다. 그래서 기획자, 개발자, 디자이너 등 조화를 이룬 팀 멤버로 창업을 했을 때 주위의 부러움을 사는 것도 당연한 일이라고 할 수 있다. 하지만 그렇다고 완벽한 팀을 이룰때까지 마냥 기다릴수도 없는 법. 때로는 부족한 상태에서 시작해서 하나씩 만들어가는 것도 방법이다. 운이 좋으면, 자신이 부족한 부분을 때마침 채워줄 다른 좋은 팀을 만날 수도 있다. 그렇게 해서 새로운 팀이, 새로운 회사가 탄생한다. 유쾌한 형제는 그렇게 만들어졌다.

<회사 근처 커피숍에서 모인 유쾌한형제 창업멤버들. 왼쪽부터 김용주 이사, 전준수 대표, 김동욱 CTO, 이용길 대표>

◆미디어를 꿈꾼 뮤지션

현재 유쾌한형제의 대표이사 사장이자 최대주주인 전준수 대표는 음악을 좋아하고, 아이디어가 많고, 사람들과의 만남이나 새로운 것을 기획하는 데 재능이 있는 인물인 것 같다. 영화 두사부일체의 타이틀곡 ‘꼬마달건이’를 작곡했고, 그 밖의 여러 음원 작사작곡에 참여했다. 

그의 첫 직장은 인터넷포털 다음의 검색광고 자회사인 나무커뮤니케이션. 2003년 나무커뮤니케이션에서 사회생활을 시작한 전 대표가 검색광고 업무를 하던 이 시기는 한국의 인터넷산업에서 다음과 네이버, 야후가 치열하게 경쟁을 하던 시기다. 1위였던 야후가 다음에게 자리를 내 준지 얼마 안돼 이번엔 네이버가 선두로 치고 올라갔다. 급격하게 변화하는 시장, 성장하는 회사에 있으면서 본인도 많이 성장할 수 있었다는 게 전 대표의 회상이다.  

 “2007년까지 나무에 있었어요. 그런데 다음이 검색에서 네이버를 도저히 못 이길 것 같다는 생각이 그때 들었어요. 새로운 도전을 하고 싶다는 생각이 들면서 회사를 나왔죠.”

 그는 2008년 자신이 직접 회사를 차렸다. 그가 배운 것이 검색광고였으니, 만든 회사도 광고회사였다. “첫달에만 매출 7억원을 올렸어요. 잘 되는 것 같았는데, 얼마 못 가 사업을 접을 수 밖에 없었습니다.” 왜 그랬을까. 그는 말을 아꼈지만, 계약을 잘못 체결한 문제도 있었고, 무엇보다 무리하게 사업을 확장했기 때문이었던 것 같다.

 하여간 이런 과정을 거쳐 그는 2009년 1월 다시 코마스인터랙티브라는 광고회사에 들어가 광고부장으로 일을 했지만 곧 자기 일을 다시 시작하게 된다. 2010년부터 그는 카덱스라는 자동차 정보 서비스를 만들게 된다. 처음엔 개인사업으로 시작했다. 자동차에 대한 진짜 정보를 제공하자는 게, 카덱스의 취지였다. 그런데 정말 제대로 했다. 스튜디오에 취재기자, 촬영팀까지 갖춰놓고 제대로 했다. 카덱스는 미디어였다. 그리고 카덱스를 하다가, 사업상의 목적으로, 정말 우연히 ‘딩동뉴스’라는 화제의 앱을 개발한 팀을 만나게 된다. 이 팀이 이용길, 김동욱, 김용주였다. 

◆앱개발에 뛰어든 세 남자

고려대학교 경영정보학과 동창인 이용길, 김동욱, 김용주 세 사람은 대학시절부터 껌딱지 같이 붙어 다니던 사이. 죽고 못사는 선후배사이인 이들의 공통점은 같은 과라는 것 외에도 함께 밴드동아리에 활동을 했다는  것이다. 전준수 대표까지 유쾌한형제 창업자 넷은 모두 음악으로 한가락하는 인물들이라는 공통점이 있다.

 이들은 대학을 졸업하고 각자 사회생활을 했다. 김동욱은 네이버에서, 이용길은 IT개발사에서 근무하고 있었다. 그리고 김용주는 현대정보기술에 재직했다. 경영정보학과는 공대는 아니고, 경영대에 속한 과다. 즉 굳이 따지자면 문과쪽 전공인데, 이들은 모두 IT분야에서 일을 했다. 밴드 활동도 하고, 경영학과 공부를 하면서 이들은 틈틈이 공대쪽 수업을 들었고, 그냥 수업만 들은 게 아니라 코딩도 배웠다. 졸업하던 학기엔 대부분의 수업을 공대쪽으로 채우기도 했다.

 “개발사에서 일하면서 KT나 마이크로소프트 등 대기업들의 외주를 받아 일을 하기도 했었어요. 그런데 그러면서 내 것을 만들어보고 싶다는 생각이 들었어요. 이 얘기를 동기동창인 김동욱하고 한 거죠. 뜻이 맞아서 둘이서 낮에는 각자 회사에 다니고 밤에는 만나서 우리가 만들어보고 싶은 것을 만든거죠.”

 자, 이렇게 해서 나온 게 딩동뉴스다. 딩동뉴스는 스마트폰이라는 새로운 세계가 한국에서도 열렸을 당시 초창기 화제가 됐던 앱이었다. “2009년 5월1일 개인사업자로 시작했어요. 그리고 딱 1년이 지난 2010년 5월24일에 딩동뉴스를 오픈했죠.” 개발자 두 명만 있던 이 회사에 2010년 7월 후배인 김용주가 합류했다. 김용주는 현대정보기술에서도 솔루션 영업을 하던 인물이라 기술비즈니스의 영업을 하기에 적합했다. 개발과 비즈니스 파트의 인력이 갖춰진 셈이 됐지만 사업을 할수록 이들은 부족함을 느끼고 있었다. 이들이 하려는 것은 기술이 아니라 소비자들을 대상으로 한 서비스를 갖고 승부를 보려고 한 것인데 서비스로 승부를 보기엔 콘텐츠가 너무 약하다고 판단했기 때문이었다. 신랑신부모여와 같은 커뮤니티를 만들면서도 이들은 콘텐츠 부족에 갈증을 느꼈다고 한다.

 그리고 때마침 콘텐츠로 무장한 전준수 대표가 이들 앞에 나타났다. “원래는 같이 할 사업문제때문에 만났는데 서로가 필요한 것을 채워줄 수 있겠더라구요. 한쪽은 콘텐츠가 부족하고 한쪽은 실력있는 개발자가 없고. 합치면 최강의 팀이 될 것 같다고 생각한 겁니다.” 전 대표와 이 대표가 이구동성으로 한 말이다. 

◆개인와화 큐레이션

카덱스는 미디어였다. 하지만 미디어는 포털에 의존해야만 하는 한계가 있었다. 카덱스가 네이버에 콘텐츠를 제공할 수밖에 없었던 이유다. 하지만 그렇게 해서 카덱스가 전문적인 사이트로 성장할 수는 있지만 독자적인 그들만의 고객을 모으고 자체적인 수익모델을 개발하고 더 크게 성장하는데는 한계가 있었다.

 그래서 딩동과 카덱스가 합쳐진 이 회사는 자동차를 기반으로 한 콘텐츠를 만들돼 포털에 의존하지 않아도 되는 서비스를 만들기로 했다. 카덱스의 콘텐츠에 딩동뉴스의 개발진이 합쳐지면 안 될게 무어랴! 단 한 번의 전화통화와 만남으로 이들은 의기투합했다. 회사를 합치기로 하고 이름을 고민하다가 유쾌한 것을 만드는 유쾌한 남자들이 되자는 뜻에서 유쾌한형제로 했다고 한다. 주가가 뜨고 있는 우아한형제들에게 모티브를 얻은 측면이 있지 않았을까 하는 추측도 해본다.

 이들이 만든 ‘카넥트’(Carnect)는 일견 카덱스의 업그레이드 버전으로 보였다. 자동차에 대한 모든 것을 담은 자동차 포털이라는 게 첫 인상이었다. 하지만 이들은 한 단계 더 나갔다. 개인화와 큐레이션을 추구하고 있었다. 모바일이기 때문에 가능한 일이 아닐까 생각한다. 카넥트는 기본적으로 온갖 자동차 정보를 담고 있지만, 이 앱을 다운받아 쓰는 사람을 위한 맞춤형 서비스도 가능하다. 그 사람이 어떤 자동차에 관심이 있는지, 자동차의 주로 어떤 부분을 보는지 등을 알 수 있기 때문이다. 

 특히 자동차클럽 코너를 통해 자동차를 좋아하는 사람들이 자동차 애호가들의 네트워크에 들어가거나 이를 엿볼 수 있는 기회를 제공한다. 기존 포털에서 운영되는 수많은 자동차 클럽이나 동호회들이 매우 폐쇄적으로 운영돼 실제로는 잠재적인 소비자들에게 매우 배타적으로 운영되고 있다는 것을 익히 잘 알려져 있는 일. 카넥트는 이런 클럽의 장벽을 낮추고, 클럽 활동이 사용자 뿐 아니라 제조사, 딜러 등에게도 도움이 될 수 있는 방안을 모색하고 있다. 

 우선 제조사나 딜러사, 딜러, 자동차 금융업체 등은 브랜드 광고 등을 할 수 있다. 직접적인 자동차 업체 뿐 아니라 유관 분야, 즉 튜닝, 장비, 렌터카, 용품샵 등과의 제휴나 이들과의 연결도 가능하다. 소비자들은 시승신청부터, 견적, 보험견적 등 다양한 정보를 확인할 수 있다. 물론 이를 위해선 사용자를 확보하는 게가장 중요한 일. “일단 사람을 많이 모아야죠. 서비스 확대를 위해 투자도 필요하구요. 올 초에 엔젤투자를 받았고 이제 시리즈A 투자를 추진하고 있습니다. 궁극적으로는 중고차 코너도 기획해서 자동차가 유통되고 소비되는 모든 것을 담을 수 있는 그런 장이 되고자 합니다.” 

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수많은 멤버십과 포인트 적립을 가장 쉽고 간편하게 하는 것은 뭘까. 아무것도 필요없이 그냥 나를 알아주는 게 최고일 것이다. 얼굴이든, 지문이든, 목소리든 그 사람의 정체성을 명확하게 드러내주는 뭔가를 통해 나를 인식하고 알아서 멤버십도 가입해주고 포인트 적립도 해 주는게 가장 편리할 것 같다. 그런데 이런 방식은 편리한 만큼 개인 정보가 노출되는 위험도 커진다. 나 자신이 어디에서 무엇을 하는지가 적나라하게 드러날 수 있기 때문이다.

 터치웍스는 개인을 식별하는 방식으로 이보다는 한 단계 불편한 방식을 택했다. 개인 정보 유출을 최소화해야하기 때문이다. 하지만 현재로서는 가장 편한 방법이라고 할 수 있다. 전화번호와 NFC 또는 RF 칩만 있으면 소비자를 인식, 멤버십과 포인트를 처리해주는 시스템을 만들어 보급에 나섰다. 

◆무난하고 재미없는 인생

터치웍스 강승훈 대표는 스스로 “무난하고 재미없는 인생을 살아왔다”고 한다. 알아듣기 쉽게 말하자면, 그는 이른바 ‘엄친아’다. 1998년 서울대 컴퓨터공학과에 입학해서 대학을 졸업한 뒤 군 문제를 해결하기 위해 병역특례업체에 들어가 일했다. 당시 들어갔던 회사는 KEB테크놀로지. 지금은 코나아이라는 이름으로 사명이 변경된 회사다. 비록 대기업은 아니지만 코스닥 상장사로 그는 이 회사에 들어가서 11년 동안 일하면서 인정도 받고 회사에서 많이 성장했다고 한다. 창업자이사 대표이사의 직속 부서 팀장으로 일하면서 여느 대기업 못지 않은 좋은 대우를 받았다. 

 11년 동안 그가 일한 분야는 임베디드소프트웨어. “신용카드나 교통카드, 유심카드, 각종 카드에 작은 칩이 들어가는 거 아시죠? 그런 칩의 소프트웨어를 만들었죠. 원래는 병특으로 들어갔는데 계속 눌러앉아서 일을 했어요.”

 여기까지 보면 어림짐작할 수 있지만, 그는 애초부터 창업을 하려는 생각을 하거나 창업동아리 활동을 하거나 그런 스타일은 전혀 아니었다. 그럼 이랬던 그가 왜 창업을 하겠다는 생각을 하게 된 건지 궁금하지 않을 수 없다.

 “카드IC칩, 유심카드 이런 거 아무리 만들어도 아무런 피드백을 받을 수가 없었어요. 당연하죠. 제가 한 분야가 B2B 분야였으니까요. 그런데 저는 제가 만든 것들을 사람들이 쓸 때 어떤지 궁금했거든요. 그런 분야에서 일하고 싶다는 생각도 들었죠.”

 결정적인 것은 좀 재밌는 일을 해보고 싶다는 마음 때문. 

 “혹시 온라인게임 좋아하세요?”

 그가 불쑥 묻더니 나의 대답을 기다리지도 않고 말을 이어갔다. “게임에 보면 레벨이 있쟎아요. 만랩에 도달하면 더 이상 레벨을 키울 수는 없죠. 저에게 그런 상황이 곧 닥치지 않을까 그렇게 생각했어요. 내가 지금 있는 이 곳은 만랩의 제한이 있는 곳이라는 생각. 좀 더 넓은 세상에 나가서 만렙의 제한없이 승부를 해 보고 싶다는 생각이 있었건거죠. 마침 큰 아이의 돌을 맞이하면서 아이에게 어떤 아빠가 될 것인가, 어떤 인생을 살아왔다고 얘기할 것인가, 이런 생각을 하다가 더 늦기 전에 새로운 도전을 해보자는 결론에 이르렀습니다. ”

 2012년 3월. 강승훈 팀장은 11년간 몸담았던 코나아이를 나왔다. 

◆하고 싶은 것과 잘하는 것 사이에서

회사를 나올 당시의 상황은 사실 좀 막막했다. ‘창업해야겠다’는 생각에 무작정 나온 거나 다름없었기 때문. 그는 막연히 B2C 비즈니스를 해보고 싶었지만, 온라인이든 모바일이든 B2C 비즈니스는 그가 잘 알지 못했다. 몇가지 아이디어가 있었던 그는 코나아이 시절 함께 일하다가 그보다 먼저 나와 투자은행에서 펀드매니저로 일하고 있었던 박형순에게 연락을 했다. “형이 하려고 하는 사업이 왜 안되는지 설명해주겠다”는 박형순의 말에 약이 오른 강 대표는 그를 만나 자신의 구상을 말했다. 카이스트 전산학과를 나와 KTF에서 일하다가 나와 다른 일을 하고 있던 나준채도 그 자리에 함께 있었다. 그가 구상했던 아이템에 대해 번번이 안된다는 비판을 하던 두 사람이 기존 인프라를 활용한 ‘오프라인 개인화 서비스’에는 엄청난 관심을 보였다. ‘될 것 같다’ 정도가 아니라 자신들도 지금 하고 있는 일을 그만두고 함께 하고 싶다고 할 정도였다. 신중한 강 대표는 예전 코나아이 시절에 함께 일했던 이참솔 로티플 창업자도 만나 그의 아이디어를 말해 ‘합격점’을 받았다. 

 그의 아이디어는 우연히 나왔다. 회사를 나와서 커피숍에 있다가 수많은 사람들이 결제를 하고 포인트를 적립하는 과정을 보면서 ‘사람들은 쉽게 포인트를 적립하고 매장 주인들은 고객의 성향을 파악해 차별화된 서비스를 제공할 수 있으면 좋을텐데’라는 생각을 했다고 한다. 그는 즉시 현재 매장의 멤버십이 어떻게 운영되는지, 관련 오프라인-모바일 연계 서비스들이 어떻게 이뤄지는지를 조사했다.

 시장 조사를 통해 그는 자신이 생각한 방식이 통할 거라는 확신을 가졌다고 한다. 그가 생각한 것은 모든 사람이 갖고 있는 NFC, RF 등의 단말기나 카드 등을 서비스의 인프라로 활용, 오프라인 개인화 식별 서비스를 만들겠다는 것. 이 분야는 그가 예전에 있었던 코나아이에서 종사했던 분야와 밀접한 관계가 있다.

  “다른 분야에서 일하고 싶다고 하셨던 것 같은데? 결국 잘 아는 분야로 돌아온 거네요?”

  “그렇죠. 좋아하는 것과 잘 할 수 있는 게 다르더라구요. 제가 잘 할 수 있는 분야로 온 거죠.”

 2012년 9월 법인을 설립하고 이듬해 3월, 모바일멤버십 서비스 ‘터칭’이 출시됐다. 

◆오프라인의 개인화 식별 끝판왕

터칭은 중소상공인들과 수많은 멤버십카드 때문에 지갑이 복잡해진 소비자들을 위한 서비스. 터칭이 있으면 새로운 카드를 발급받을 필요도 없고, 앱을 깔 필요도 없다. 특별한 조작을 하거나 상대방에게 자신을 증명하는 뭔가를 보여줄 필요도 없다. 

 매장에서 물건을 산 다음, 교통카드나 사원증, 스마트폰을 갖다 대기만 하면 매장의 포인트를 적립할 수 있다. 매장 입장에서는 이것을 도입하는 데 큰 돈이 들지도 않는다.

 스마트폰을 이용해 터칭 서비스를 직접 써 봤다. NFC 기능이 있는 스마트폰을 터칭 단말기에 대자 관리자 PC에 ‘등록이 안 된 카드’라며 전화번호를 입력하고 등록할 것을 요구하는 화면이 떴다. 전화번호만 입력하자 바로 등록이 됐다. 스마트폰 입력하면 그 매장의 회원이 되고 앞으로는  갖다 전국 어디서든 해당 매장을 방문해서 스마트폰을 대기만 하면 포인트가 적립된다. 물론 꼭 스마트폰이 아니어도 된다. 회사 사원증도 등록이 가능하다. 개인 정보를 가져가는게 아니라 해당 단말기 칩과 전화번호를 동기화시키는 방식이기 때문이다. 

 멤버십 등을 편리하게 할 수 있도록 통신사들도 전자지갑을 만들었다. 결제도 가능한 서비스다. 그런데 아직 쓰는 사람이 많지 않다. 강 대표는 이에 대해 “불편하기 때문”이라고 설명했다. “아무리 그런 서비스가 있어도 앱을 다운받거나 앱을 실행해야 하고 실행한 다음 뭔가를 열고 보여주고 그런 과정을 거쳐야 하죠. 불편해요. 사람들에게 자꾸 여러가지 행동을 요구하면 불편해서 다음엔 안쓰게 되거든요.”

 매장이 터칭 단말기를 도입하는데 비용이 적게 든다는 점도 장점. 몇십만원짜리 아이패드 등 별도의 단말기가 없어도 된다. 기존 노트북이나 PC에 3만원짜리 RF리더기만 연결하면 된다.

 당장은 전자지갑 등과 경쟁해야할 처지. 해피포인트나 오케이캐시백과 같은 대기업이 운영하는 멤버십은 이 서비스를 이용할 수 없다. 중소 매장의 멤버십 등에 유용하게 써먹을 수 있는 수준. 하지만 장기적으로는 얼마든지 확대해나갈 수 있다는 게 강 대표의 생각. 시간이 좀 걸리겠지만 결제도 가능할 것으로 기대하고 있다. 궁극적으로는 오프라인에서 개인화 서비스의 끝판왕이 되는 게 목표. “정보 유출의 걱정없이 개인을 식별하는 게 가능합니다. 그것만으로도 매장 주인들이 많은 서비스를 할 수 있죠. 소비자들은 그만큼 편해질 수 있구요.”

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