북한에 인터넷이 개방되면 북한 주민의 삶에 혁명적인 변화가 예상된다.북한 주민들이 이전까지 도저히 접할 수 없었던 자유분방한 인터넷 세계를 처음으로 접하게 되기 때문이다.내부 인트라망에서 자기네들끼리 정보를 주고 받던 수준에서 상상조차 할 수 없는 엄청난 정보가 해일처럼 북한 주민들을 덮칠 것으로 보인다.하지만 북한 역시 이런 점을 충분히 예상하고 있기 때문에 지극히 제한된 수준에서 단계적으로 인터넷을 개방할 것으로 관측되고 있다.

 개인의 인터넷 이용 발전 단계를 살펴보면 우선 이메일을 사용하다가 메신저,채팅과 같은 의사 소통 수단으로 인터넷을 활용한다.이어 검색 등으로 정보를 찾게 되고 전자상거래,웹사이트 구축,블로그,미니홈피 등 인터넷을 돈벌이 수단으로 삼거나 자신을 표현하고 커뮤니티를 형성하는 단계에 이른다.다른 대부분의 나라들이 10년씩 걸려서 차근차근 했던 이런 발전 단계가 북한에서는 한꺼번에 이뤄질 수 있다.이때 북한 주민들이 받게 될 충격은 어마어마할 것이다.

 북한도 이런 점을 의식해 초기 인터넷의 전면 개방보다는 특정 IP를 차단하거나 일부만 개방하는 식으로 조금씩 외부와 연결할 것으로 예상된다.자신들의 사이트를 공개하는 것도 공식 정부 기관을 시작으로 천천히 인터넷 사이트를 등록할 것으로 보인다.최상위 국가 도메인이 할당되면 IP주소가 부여되고 이에 따라 정부 부처가 가장 먼저 배타적으로 도메인을 등록할 우선권(Sunrise)을 가지게된다. 한국의 청와대 도메인(www.president.go.kr)이나 통일부(www.unikorea.go.kr),외교통상부(www.mofat.go.kr)처럼 북한의 정부 부처 도메인이 www.xxx.go.kp 형태로 만들어진다.

 하지만 아무리 단계적으로 개방한다고 하더라도 인터넷의 속성상 한번 관계가 열리면 그 진행을 멈출 수 없다.한번 정보가 공개되고 새로운 세상을 알게 되면 점점 더 넓은 세상과 정보에 대한 욕구가 커질 것이기 때문이다.걷잡을 수 없이 개방이 진행되면 북한 주민들이 이메일을 한국에 있는 서울 시민에게 보내 궁금한 것을 물어보거나 서로 파일을 교환하는 날도 멀지 않을 것이다.

 요즘 같은 인터넷 환경에서는 미니홈피에 사진을 올리거나 글을 써서 서로의 근황을 금새 확인할 수도 있고 굳이 전화 개통을 하지 않더라도 메신저로 실시간 대화를 하거나 인터넷 전화나 메신저를 통한 화상 대화로 마치 앞에 앉아 있는 것처럼 대화를 나눌 수도 있다.이산 가족들에겐 이산 가족 상봉이 온라인에서 매일 일어날 수 있게 되는 것이다.북한의 인터넷 개방이 온라인 상에서의 ‘남북한 전면 교류 허용’이나 마찬가지인 것도 이 때문이다.

북한의 인터넷 수준은 어떤 정도일까.인터넷을 할 만한 환경은 갖춰져 있는 것일까.북한의 인터넷 개방이 임박함에 따라 북한의 인터넷 환경에 대한 관심도 커지고 있다.

 북한은 세계에서 유일하게 인터넷을 개방하지 않은 국가이지만 광케이블도 깔려 있고 PC방도 있다고 한다.흔히 생각할 법한 ‘북한은 인터넷의 오지이며 주민 모두가 컴맹일 것’이라는 편견과 사뭇 다른 부분이다.북한 주민들은 북한 내부에서만 서로 연결되는 인트라넷을 이용해 그들끼리의 사이버 공간을 만들어 놓은 상태다.‘.kp’라는 도메인도 이미 내부적으로는 다 사용하고 있다.다만 위임 기관이 정해지지 않고 ICANN의 승인이 떨어지지 않았기 때문에 외부와 연결이 되지 않았을 뿐이다.

 북한 내부에 한정되는 것이지만 이메일은 물론 채팅이나 게임도 할 수 있다고 한다.일반가정용 인터넷망은 여전히 힘들지만 외국인을 상대로 한 PC방도 영업 중이다.외국인을 대상으로 인터넷을 이용할 수 있는 PC방으로는 세계식량계획(WFP) 평양사무소가 운영하는 PC방과 평양의 대사관 구역에 한국의 인터넷업체인 훈넷이 만든 PC방이 대표적이다.또 평양시 만경대 지역의 지하철 광복역 앞에 자리한 첨단기술서비스센터의 PC방에는 100대의 컴퓨터가 설치되어 있 각 컴퓨터는 광케이블(초당 100Mbps)로 국가 인트라넷과 연결되어 있다.이미 지난 2003년 9월 ‘남북 인터넷 기반 구축을 위한 학술세미나’에서 조사했을 당시에도 북한은 벌써 호주와 인터넷 연결을 위한 실험을 마치는 등 기술적인 준비를 완료한 상태였다.

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