최근 중소기업청은 이스라엘식 기술 창업프로그램(TIPS)인 ‘글로벌 시장형 창업사업화 연구개발(R&D)프로그램’의 인큐베이터 운영기관 5곳을 추가 선정했다. 이 프로그램은 성공한 벤처인과 전문 엔젤투자사가 주축이 돼 유망한 기술창업팀을 선발, 투자 및 연구개발 등을 일괄 지원해 미래 유망 창업기업을 집중 육성하는 사업이다.

 중기청은 본엔젤스벤처파트너스, 더벤처스, 퓨처플레이, 쿨리지코너인베스트먼트, 이노폴리스파트너스 등 5곳을 새롭게 선정했다. 이 중에서 더벤처스는 지난해 동영상 자막서비스 비키를 일본 라쿠텐에 2억 달러에 매각해 화제가 됐던 호창성, 문지원 대표가 설립한 투자회사다. 두 사람을 만나 더벤처스의 취지와 향후 계획 등을 들었다.

<더벤처스 설립자 호창성(왼쪽), 문지원 대표>

△더벤처스를 언제 설립했나

 “1월2일에 설립했다. 작년 말에 하려고 했는데 그렇게 하면 작년 회계 결산을 다 해야 해서 올해자로 설립했다.”

△벤처캐피털이라고 보면 되나

 “엔젤투자회사라고 보는 게 맞겠다. 통상 VC들이 투자하는 방식이 비해 더벤처스는 보다 초기 스타트업에 투자한다.”

△엔젤투자는 개인적으로도 할 수 있지 않나. 회사를 설립한 이유는 뭔가.

 “물론 개인적으로도 할 수 있다. 회사를 설립한 것은 뜻을 같이 하는 사람들과 힘을 모아 투자를 하기 위해서다. 물론 투자자금을 기존 VC처럼 대거 모집한다는 것은 아니고 회사라는 형식을 통해 스타트업에 투자 뿐 아니라 다양한 형태의 지원을 할 만한 사람들을 결집할 생각이다.”

△어떤 사람들과 함께 할 것인가

 “스탠포드 재학 시절 알게 된 미국 현지 지인들과 벤처 분야 전문가들을 투자자로 끌어모을 계획이다. 호창성 문지원 두 사람의 자본이 90%, 나머지 10% 정도는 5-6명 정도로부터 모은다. 사실 이들의 지분은 상징적이다. 금전적인 지분 외 다른 분야의 도움을 받기 위해 투자를 받는 것이다. 이미 몇몇 투자자들과 연락해 진행하고 있다.”

△아무래도 해외 진출에 포커스를 맞출 것 같다.

 “맞다. 해외 진출을 목적으로 하는 스타트업을 찾아내 이들에게 투자하도록 하겠다.하지만 투자자금의 전부를 그런 회사에만 투자할 수는 없다. 또 그런 회사는 그리 많지도 않을 것이다. 그런 역량이 되는 회사는 소수일 것이고, 그래서 절반 정도는 국내에서 사업하는 스타트업, 나머지 절반 가량은 해외 진출을 목표로 하는 스타트업에 투자하게 될 것 같다.”

△함께 일 할 사람들도 더 있어야겠다

 “서너명 정도 실무진을 구성해야 한다. 이미 한 명과는 함께 일하기로 하고 호흡을 맞추고 있다. 앞으로도 추가적으로 인원을 늘려갈 생각이다.”

△투자한 회사는 있나.

 “최근에 투자할 기업 한 곳을 선정했다. 미리 자료를 다 받고 한번 만나서 창업가들의 이야기를 듣고 그냥 투자를 결정했다. 주로 그 사람의 살아온 이야기를 들었다. 집에 들어가면서 바로 결정해 당사자에게 통보를 했다.”

△첫 투자인데, 너무 빨리 한 건 아닌가 

 “황당하게 생각했을 수도 있겠지만, 우리의 투자 방식은 이렇게 될 것이다. 어떤 사업이 성공할 지, 얼마나 시장성이 있을지 이런 거는 잘 알지 못하고 누구도 예측하기 쉽지 않다. 그 사람의 스토리와 진정성이 그가 하고 있는, 또는 하려는 사업과 얼마나 관계가 있는지 이런 것을 주로 보게 될 것 같다.”

△빙글 사업은 어떻게 꾸려나가나

 “무게 중심은 빙글에 더 둘 것 같다. 우리는 어차피 전문적으로 투자를 하는 사람들은 아니다. 앞으로의 일도 빙글에 리소스의 70%를 투자하고 30% 정도를 더벤처스에 투자할 계획이다. 

by wonkis

빙글의 창업자 호창성 대표와 문지원 대표는 오랜만에 만나는 부부 기업인이다. 물론 이들을 너무 늦게 만난 감이 있다. ‘빙글’이라는 회사는 분명 아직 스타트업이지만 창업자인 호창성 문지원 대표는 이미 한 차례 성공을 거두고 벌써 세번째 창업을 한 베테랑 창업가들이다. 13년에 걸쳐진 이들의 창업 스토리를 어찌 짧은 시간에 다 들을 수 있겠으며, 이 짧은 글에 다 녹일 수 있겠는가.  

 되풀이하고 싶지 않은 실패도 겪어보고, 방황의 시절을 보내기도 했지만 이들은 그 기간을 통과해 다시 자신들의 기업을 만들어냈다. 아마도 ‘기업가 정신’이라는 말 외에 이를 달리 표현하긴 쉽지 않을 것 같다. 더욱 놀라운 것은 대학시절부터 함께 꿈을 키워온 이들이 온갖 어려움에도 불구하고 서로를 신뢰했고, 함께 손잡고 계속해서 새출발을 했다는 점이다. 

<빙글 사무실 1층 커피숍에서 만난 빙글의 호창성(오른쪽)-문지원 대표.>

◆IT여 안녕

서울대학교 전기공학과 93학번인 호창성 대표와 이화여대 특수교육학과 94학번인 문지원 대표가 만난 것은 1994년 대학 연합동아리 엠티(M.T.)에서였다. 첫 만남에서 바로 연인이 됐는지는 분명치 않지만 만남은 계속 이어졌다. 졸업을 앞두고 대학생 호창성이 졸업 프로젝트를 제출했는데 이걸 본 서울대 고형석 교수의 한마디 말이 호창성의 인생을 바꿨다. “이거 창업하면 아주 잘 되겠는걸?”

 호창성 대표는 그 시절을 회상하면서 “전혀 없다고는 할 수 없겠지만 그래도 창업을 골똘히 생각해본 적은 없었다”고 말했다. 그의 졸업 프로젝트 당시 여자친구로서 디자인을 도왔던 대학생 문지원은 정말 머리 속에 ‘단 한번도 창업을 떠올려 본 적이 없는’ 사람이었다고 한다.

 도대체 뭐길래 고 교수가 창업을 독려했을까. “지금으로 치면 세컨드라이프 같은 거였어요. 아이디어는 분명 좋았다고 생각했어요. 그런데 너무 경험이 없었고, 창업에 대해 너무 무지했죠.”

 어쨋든 우연챦게 두 사람은 2000년 2월 회사를 시작했다. 소프트웨어진흥원의 창업진흥센터에 당당히 입주도 했다. 이들이 첫 사업을 시작했을 당시는 1999년 불기 시작한 벤처 광풍의 끝자락이었다. 경험이 부족했던 이들은 투자를 받는 것에 대한 일종의 환상을 갖고 있었다고 한다. “센터에 입주하자마자 주위의 사람들이 하는 말을 듣게 됐는데 그렇게 생각할 법 하더라구요. 그 당시엔 매일 들려오는 말이, 어떤 회사가 몇 십억을 투자받았다는 둥, 주식 가치가 몇백억이 됐다는 둥 그런 얘기가 넘쳐났거든요. 게다가 처음 사업을 해서 우리는 돈이 얼마나 필요한지도 잘 모르고 있었어요. 하하”

 그리고 채 두달도 안 돼 버블이 꺼졌다. 주식 시장이 폭락하고 투자가 급속하게 얼어붙었다. 사업을 시작하자마자 자금을 조달할 길이 막막해져버렸다. “그 뒤로 외주도 하고, 자금을 조달하기 위해 별 걸 다 했죠. 사업 방향도 틀었어요. 세컨드라이프처럼 만들기 위해선 돈이 너무 많이 필요했는데 당장 운영비도 없었거든요. 다행히 이걸 아바타 관련 사업으로 전환했는데 돈이 조금씩 들어오기 시작했어요. 그래도 뭐가 잘 되고 있다는 그런 건 아니었죠. 그냥 연명하는 수준이었던 것 같아요.” 문 대표의 설명이다.

 자금난은 계속됐고 사업은 앞이 보이질 않았다. 버블이 꺼지고 3년을 버텼지만 한계가 왔다. 결국 이들은 회사를 헐값에 넘겼다. 그러고도 부채가 남았다. 1억원이 넘었다. 당장 빚을 갚기 위해 기업체에 취직이라도 해야 했다. “IT라면 지긋지긋했어요. 그 당시엔 창업에 대한 미련도 없었죠. ‘IT여 안녕’하고 인사를 하고 회사에 들어갔어요.” 2003년, 호 대표는 한화리조트에 취직했다. 

◆암흑기에 피어난 희망

자기 사업을 하던 사람이 답답하지 않았을까. 그런데 의외로 일은 재밌었다. “신사업 기획을 하는 일을 맡았는데, 성패에 연연하지 않고-실패해도 월급이 나오니까-새로운 일을 기획하고 시도하는 게 나름대로 재밌었어요.” 호 대표의 말이다. 

 반전은 아내로부터 왔다. 창업은 생각도 안했다가 남편을 만나 사업가로서의 인생을 시작한 문지원 대표는 회사를 넘긴 뒤에도 창업 생각을 하고 있었다고 한다. “창업을 하고픈 마음이 다시 슬금슬금 드는 거에요. 그런데 어떤 분야에서 할까 하다가 제 전공을 생각하게 됐죠. 교육쪽 시장이 크지 않을까. 그런데 좀 더 넓은 세계에서 지식과 경험을 쌓고 일을 시작해야겠다는 판단이 들었어요. 그래서 어느날 남편한테 선언을 했죠. 나 유학갈 거라고.”

 그 말을 듣고 한편 깜짝 놀랐지만 이내 뜻이 통한 남편 호창성. 이왕 가는 거 같이 가자고 했다. 아내는 사업아이템을 찾고, 남편은 경영을 더 공부해 최강의 콤비 체제를 구축하기로 한 것이다. ‘부창부수’라고, 정말 못 말리는 부부다. 

 준비를 먼저 시작한 문 대표가 먼저 하버드대로 유학을 떠났다. 전공은 교육공학. 이어서 호창성 대표도 스탠포드 MBA 유학길에 올랐다. 문 대표는 하버드대에서 공부를 하면서 콘텐츠와 학습의 접목에서 사업 기회를 찾아보기로 했다. “영어 공부엔 모두들 관심이 많쟎아요. 그런데 사실 고급 과정에서는 영어권에서 생활을 해야 실력이 향상되는데 현실적으로 어려운 경우가 많죠. 그래서 가상의 컨텍스트(Context)에서 가상의 경험을 할 수 있게 하면 어떨까 하는 생각을 했어요.”

 영화나 드라마를 잘 활용하면 놀면서 학습할 수 있는 서비스를 만들어 볼 수 있겠다는 게 문 대표의 생각. 자막을 만드는 사람은 공부도 하면서 재밌는 문화를 즐길 수 있고, 누리는 사람은 자막을 통해 공부를 할 수 있어 어려 사람을 끌어모을 수 있겠다 싶었다. 

 그의 생각은 맞았다. 문제는 저작권을 해결한 적법한 콘텐츠를 얼마나 조달할 수 있느냐였다. 2007년 실리콘밸리에서 비키를 창업하고 일단 공개된 콘텐츠에 대한 번역을 하면서 유저들의 반응을 살폈다. 유저들은 확실히 드라마나 영화에 반응을 보였다. 그런데 유튜브에 공개된 콘텐츠만 갖고 번역을 하는 것은 한계가 있었다. 그래서 저작권 문제를 해결한 콘텐츠를 확보하려고 했지만 어려웠다. 한국 드라마에 대한 수요가 있다고 판단, 방송사를 찾아갔다가 핀잔만 들었다. “아무리 한류라고 해도 한국드라마는 기본적으로 교포들만 보는 거 아닌가요? 시장이 없을 거 같은데.” 이게 방송사의 반응이었다.

 포기하지 않고 이들은 이번엔 제작사를 찾아갔다. ‘꽃보다 남자’ 제작사인 그룹에이트를 방문, 저작권을 해결한 콘텐츠를 처음 따냈다. 첫 시도는 성공적이었다. 드라마가 나가고 1시간 안에 자막이 완성됐고 24시간 안에 36개국 언어로 번역이 됐다.  

 하지만 고난은 여기서 끝이 아니었다. 사이트를 운영하는데는 생각보다 많은 비용이 들었다. 사용자수가 급격하게 늘어나면서 기술적인 부분의 투자와 보완도 필요했다. 그런데 돈을 벌지 못하고 있었기 때문에 늘어나는 사용자를 감당하기 힘들었다. 때마침 터진 금융위기도 한 몫했다. “처음 창업했을 때는 바로 벤처붐이 꺼지더니 이번에는 미국발 금융위기였죠. 어쩌면 창업할때마다 이럴까 싶었어요.” 

 그런데 이번엔 첫창업때와 다른 일이 생겼다. 100만명에 달하는 이용자들이 ‘비키 살리기’ 운동을 자발적으로 하면서 한달에 1000만원씩 돈을 모아 회사에 보내준 것이다. 1년 가까이 이용자들의 도네이션에 힘입어 비키는 살아남을 수 있었다. 

 이렇게 2009년을 보내고 2010년 드디어 430만달러에 달하는 투자자금을 유치하게 된다. “기분이 어땠어요?” “이제 살았다 싶었죠. 하하” 2011년에는 1800만 달러의 투자를 받으면서 완전히 거듭나게 된다. 2010년 투자와 함께 호 대표의 스탠포드 MBA 동기생인 아르메니아계 미국인 라즈믹(Razmig)이 비키 CEO로 오게 된다. 그는 NBC유니버설 출신으로 콘텐츠사업인 비키를 위해 최적의 인물이었다. 라즈믹을 영입하고 호창성 문지원 두 대표는 경영에선 한 발 물러나게 된다.

◆‘좋아하는 마음’의 힘

이 부부가 천상 창업가인 것은 비키로 성공을 거둔 뒤에도 가만히 있지 않았다는 것. “비키는 이용자들이 번역된 자막을 만드는 시스템이었죠. 돈을 받지도 않는데 그렇게 노력과 시간을 투자할 수 있는 건 팬으로서의 열정 때문이에요. 좋아한다는 이유로 사람들이 모이고, 비키를 살리기 위해 기부를 하는 것을 보면서 많은 생각을 했어요. 사람들이 뭔가를 좋아할 때 엄청난 힘이 생긴다는 걸 알게 됐고 이 분야를 좀 더 본격적으로 해 보고 싶었어요.”

 두 사람이 처음에 그것을 의도한 것은 아니었지만 비키는 사실 드라마나 영화 등 콘텐츠를 좋아하는 사람들의 일종의 커뮤니티가 됐다. 이게 꼭 영화 등에만 국한될 필요는 없다. 팬이 생길 수 있는 모든 분야에서 커뮤니티 플랫폼을 만들면 된다. 이런 생각에서 2011년 11월 ‘빙글’을 설립했다.

 사람들은 저마다 자신만의 유니크한 관심사가 있기 마련이다. 이걸 공유하고픈 욕구도 있다. 그런데 페이스북이나 트위터와 같은 나와 다양한 친분이 있는 이들이 모여있는 SNS에선 이것을 제대로 해소하기 힘들다. 그 안에서 별도의 방을 만들어도 되겠지만 아무래도 주된 목적이 아니다. 그래서 빙글은 관심사 기반 네트워크로 만들어졌다.  

 빙글의 웹 서비스는 2012년 7월 시작됐다. 연예, 스포츠, IT 등 관심이 있는 분야에 글을 올릴 수 있다. 크게 ‘카드’와 ‘파티’로 구성 돼 있다. ‘카드’는 게시판이나 블로그에 올리는 글이다. 주로 사진기반 SNS처럼 사진·영상 등을 짧은 글과 함께 올린다. ‘파티’는 주제별로 모임을 만들 수 있는 공간이다. 

 안드로이드 버전 앱은 2월중에, 아이폰 버전은 3월중에 출시된다. “‘관심사로 세상을 잇는다’가 빙글의 모토에요. 관계를 단순하게 확장하는 게 아니라 관심사를 기반으로 인간 관계의 새로운 차원을 형성하고 싶습니다.”    

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