케이큐브벤처스가 처음 출범하던 지난 2012년 임지훈 대표를 만났을 때가 떠오른다. 그 때가 2012년초였으니 벌써 3년 가까운 시간이 지났다. 한 투자회사의 심사역에서 일약 대한민국의 대표적인 벤처캐피털의 대표라는 중책을 맡게 된 그는 김범수 카카오 의장과 멋지게 호흡을 맞추며 창업붐을 현실화하는데 일조했다. ‘스타트업의 베프라는 스스로 지은 닉네임에 걸맞게 수많은 창업가들을 만나며 업계에서 가장 활발한 활동을 펼치고 있는 임지훈 대표를 만났다.(약 한 달 전에 만났는데 게을러 정리가 늦어졌다. 시간적인 갭을 감안해 읽어주시길..)

-일단 투자 현황을 좀 듣고 싶습니다.

“2012년에 시작해 지금까지 39개 회사에 투자했습니다. 투자금액은 200억원 가량 됩니다. 20124월에 조성한 110억원 가량의 펀드는 대부분 소진했고 2013년 조성한 300억원의 펀드에서도 100억원 가량 투자했습니다. 2013년까지 19개 회사에 투자했는데 지난해에만 20개의 회사에 투자를 했어요. 프로그램스, 위시링크, 엠버스, 빙글, 두나무, 헬스웨이브, 레드사하라, 짜이서울, 클디, 넵튠 등의 회사입니다.”

-그 중에서 특히 성과를 주목할 만한 회사가 있나요.

대부분 성과를 내고 있지만 특히 10개 사의 성과가 주목할 만합니다. 3개 사는 곧 IPO(기업공개)를 추진할 수 있을 정도라고 보고 있습니다. 모바일게임 '헬로히어로'를 출시한 이후 전 세계150개국에 진출해 1500만 다운로드를 기록하고 있는 핀콘, 모바일 RPG ‘불멸의 전사로 흑자전환한 레드사하라, '카카오 스타일'로 급성장하고 있는 위시링크 등이 대표적입니다."

-해외직구로 뜬 미스터쿤은 어떤가요.

미스터쿤은 잠시 주춤했지만 다시 회복세를 보이고 있습니다. 프로그램스는 150만명의 회원을 확보했고 두나무는 출시한 지 불과 6개월 만에 일간 사용 유저 수가 7만명에 달하고 있을 정도로 성과가 나오고 있습니다. 그냥 이렇게 말하면 감이 잘 안 올 수 있지만 모바일 증권거래 서비스 1위인 키움증권이 15만명이고 삼성증권은 2만명에 불과합니다. 엄청난 수치라고 할 수 있죠. 하울링소프트, 넵튠, 드라이어드와 같은 회사들도 이익을 내고 있습니다."

-특별한 투자 기준이 있는지 궁금합니다.

지금까지 투자한 39개 회사를 보면 70%가 제품도 나오기 전에 투자한 회사들입니다. 아주 초기 단계에 투자해온 거죠. 앞으로도 기본적으로 그런 스탠스는 유지할 생각입니다. 그리고 항상 그래왔지만 문제를 해결하려는 생각을 갖고 있는 창업자의 아이디어와 열정과 지혜가 좋은 팀을 만나 진행이 되는 과정에 우리는 투자를 합니다 ”

-향후 투자 유망한 아이템으로 생각하고 있는 분야는.

기술로 엣지 있는 그런 회사를 찾고 있어요. 케이큐브벤처스는 그런 회사에 대한 투자를 선호하는 편입니다. 예를 들어 이미지 인식과 같은 분야 여전히 유망하다고 보고요, 클디에 이미 투자를 했지만 인식 기술 관련 분야는 앞으로 발전할 것도 많고 좋은 회사들이 나올 것이라고 생각합니다. 머신러닝 분야도 성장 가능성이 높은 분야라고 봅니다.”

-그럼 핀테크는 어떤가요. 관심을 많이 받고, 실제로 해외에선 투자도 많이 이뤄지고 있는데 어떻게 보고 있는지요.

글쎄요. 솔직히 핀테크는 잘 모르겠네요. 이게 되려면 시장이 자율적이어야 하는데 국내에서는 관련 산업의 규제가 너무 많지 않나요? 사실 O2O가 상점 쿠폰 서비스는 아닌데 말입니다. 핀테크는 쉽지 않을 것 같습니다.

-한국에서 정부가 많은 지원을 하고 스타트업 투자환경을 만드는데 상당한 역할을 하고 있는데 이에 대해 어떻게 생각하시는지.

감사한 일이라고 생각합니다. TIPS와 같은 제도는 정말 대단한 것이고, 해외에서도 높은 평가를 해주는 프로그램입니다. 정부가 하는 일에 일부 잡음이 있을 수 있지만 시행착오를 거치면서도 점차 생태계를 만들어가는 게 중요합니다

-올해 투자 계획은?

현재 10명 정도인 직원을 더 늘리고, 투자 심사역도 더 뽑고 있습니다. 올해 더 공격적으로 투자할 계획입니다. 반드시 소프트웨어 회사만 고집하는 것은 아닙니다. 오프라인 분야나 하드웨어 등 다양한 분야에서 가능성을 발굴하려고 합니다.”

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김범수 의장이 올 3월 설립한 케이큐브벤처스는 본격적으로 투자를 시작하자마자 짧은 기간 내에 비교적 많은 회사에 투자를 했다. 약 4개월동안 투자한 회사만 6개. 프로그램스, 빙글, 앰버스, 그린몬스터, 위시링크, 키즈노트 등 6개사가 그들이다. 

 케이큐브벤처스는 최소 한달에 한번씩 투자한 회사들과 함께 모임을 갖는다. 7월말에도 그런 자리가 있었는데 초대를 받아 구경을 갈 수 있었다. 케이큐브벤처스가 투자한 회사들 중 해외 출장 등의 일정이 있어서 불참한 빙글과 그린몬스터를 제외하고 최초 투자사 프로그램스부터 가장 최근에 투자한 키즈노트에 이르기까지 4개 회사에서 15명이 참석했다. 

 특허법에 대한 간단한 강의를 듣고 나서 식사를 하면서 대화를 하는 시간을 가졌다. 생각해보니 김범수 의장과 같이 찍은 사진이 없어서 사진도 한장 같이 찍었다. 

아주 캐주얼한 자리였다. 도움이 되는 강의를 듣고 서로의 경험을 공유하는 한편 그 동안의 진행 상황에 대해 서로 알릴 것을 알리고 좌장인 김범수 의장이 참석해 대화를 나누는 그런 방식의 모임이었다. 

 사진 촬영후 김범수 의장과 서서 이런 저런 대화를 나눴다. 일부는 임지훈 케이큐브벤처스 대표에게 물어본 이야기도 있지만 김 의장으로부터 직접 확인하고픈 이야기도 있었다. 

김범수 의장은 인큐베이팅을 하지 않느냐는 질문에 케이큐브벤처스는 인큐베이팅을 주력으로 하는 회사가 아니라고 설명했다.

“케이큐브벤처스는 엔젤투자 본연의 역할에 보다 충실합니다. 인큐베이팅을 할 생각은 없습니다.”

“그래도 창업을 처음 해서 자리를 잡으려면 도움이 좀 필요하지 않을까요”

“경험을 공유하고 불필요한 시행착오를 줄이는 데는 당연히 도움을 줄 생각입니다. 하지만 사업을 하는데 진정한 어려움은 그런 행정적인, 또는 절차상의 시행착오가 아닙니다. 중요한 의사결정을 하는 데 있어서의 시행착오가 정말 중요한 문제죠. 그런데 그런 것은 직접 겪으면서 풀어가는 수밖에 없습니다. ”

이는 그의 창업 경험에서 나온 결론이었다. 그 역시 한게임을 창업해 궤도에 올려놓을 때나, 카카오톡을 개발할 때나, 가장 중요한 결정들은 사업 전략과 관련된 결정이었다. 그리고 정말 중요한 조언은 어디서도, 그 누구로부터도 들을 수 없었다. 다만 엔젤투자자는 창업가가 그 고독한 결정을 내리기까지 초기 자금 문제를 비롯해 팀 구성, 사업 확장, 해외 진출 등의 다양한 문제에서 도움을 주는 일을 한다. 이것을 기반으로 창업가의 기업가 정신이 빛을 발할 수 있도록 최선을 다해 돕는다는 것이다.

그는 이런 설명을 하면서도 투자한 기업인들과 일일이 다니면서 대화를 나눴다. 평소에 듣기 쉽지 않았던 그의 창업 초기 구체적인 이야기도 섞여 나왔다. 일부러 끼어들지 않았지만 마이너스 통장으로 사업을 시작할 때 그의 심정을 이야기할 땐 창업자들이 상당히 공감하는 분위기였다. 그리고 그런 과정을 이야기하면서 그의 기업가 정신에 대한 관점도 엿볼 수 있었다.

 “기업가정신은 누군가 붙잡아 앉혀놓고 가르친다고 되는 게 아닙니다. 기업가 본인의 본성에 기댈 수밖에 없죠. 그래도 그럴만한 사람과 그렇지 않은 사람이 있다는 생각도 합니다. 그럴 사람을 잘 찾아서 도와주는 게 케이큐브벤처스의 일인 거죠.”

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